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前景展望:后疫情时代的消费者诉讼

请问新冠疫情对这一领域的影响如何?您又是如何帮助客户应对疫情相关问题的?

和以往一样,原告律师始终把握并最大限度地利用天时地利。有大量的起诉都是关于新冠疫情导致的合约取消与延迟履行以及涉及退款和折扣的集体诉讼。据我猜测,消费者集体诉讼案的数量在疫情期间有所增加。我认为,随着疫情相关政策的全方位衍生后果刚刚落地,我们将继续看到许多这方面的诉讼案浮出水面。例如由初期疫情救助计划的实施以及银行如何安排各类申请的优先顺序所产生的一系列诉讼。我认为还有其它类似的消费者诉讼。新冠疫情也导致法院案件的审理速度放慢,这就为那些企业原告的律师赢得更多时间以制定更多可行策略。

我们庆幸在乐博拥有一个强大的广告及传媒业务律师团队,他们经常就涉及所有类型的广告及隐私权相关法律问题的市场风险向客户提供顾问服务。与合同及会员合约的取消或终止相关的消费者诉讼以及取消未来活动所导致的退款申请的大批涌现,都触发了群体对消费者关系中的固有风险以及如何能够规避或预见类似新冠疫情的这类突发性市场扰乱事件产生更强烈的警觉。

类似的情况还有,过去一年新增了一些与隐私权相关的制定法,触发我们的客户更多意识到需要主动避免诸如网站追踪和生物特征信息识别工具方面的诉讼。我们也因此契合需求就客户修改合同条款、改变使用条款向其建议最佳方案或者就定价、清洁产品和消费者行为研究等受疫情影响的散发问题提供建议。例如,我们鼓励客户考虑在他们的使用条款中采用先发制人性质的措辞,以备不可预见的情况发生时所需,并就何时以及如何修改这些使用条款向他们提供了更为清晰的建议。

您认为后疫情时代的消费者诉讼业务是什么状况?

有一种看法是似乎诉讼双方出于对后疫情时期显现的一些不确定性和现实状况的担忧而更快着手讨论解决方案。疫情也大幅度延误了审案时间,从而相应导致证据开示环节的进一步延误。正如之前所说,我认为这也使得原告律师争取到更多时间来研究更多具有创见性的策略和途径。同时也为我们的一部分客户赢得一些缓释空间,让他们能够思考内部简化流程以及提高效率的方法,例如通过引入更为积极的诉讼跟进技术手段。

这一演变促使我们更多地了解客户的整体业务需求,并以企业的真正内部法律顾问身份切实融入。以往,消费者诉讼辩护律师更多被看作是一种“消防员”的角色,我们只是在关键时刻被召唤过去扑灭熊熊烈火。而现在我们有机会可以更多地以顾问身份向客户进言,指出可能引发火情的风险,并帮助他们减少这些风险。

这些诉讼案本身其实是旧瓶装新酒。曾经的《电子资金转账法》项下的“未能张贴/显示ATM告示”诉讼案成了《公平及准确信用交易法》项下的“未能删节信用卡信息”案,如今又演变为新近的数据隐私权和《电话消费者保护法》(TCPA)相关诉讼案激增。

作为消费者诉讼律师,我们的工作最富有挑战、但也是回报最多的一个方面就是全面了解一个案子中真实存在的风险,而非感知到的风险。这需要多年处理诉讼案及代表客户谈判和解方案所积累的经验。后疫情时期仍执着于“不惜一切代价进行抗辩”思维方式的律师在某种程度上是在伤害他们的客户。诚然,有些诉讼案仍需要这种思维,但众多案子都是以更为快速、成本更低的方式解决而不是以付出斗争代价的方式解决。我们必须要考虑在这样的困境时期了解客户的业务并保护他们的声誉和商誉。

除了新冠疫情的影响,您在关注哪些重大趋势?

标签和欺骗性广告依然是消费者诉讼范畴的热门话题。原告律师继续关注与食品及饮品成分相关的主张,包括宠物食品领域。原告律师继续积极挑战成分类主张,例如“全天然”,但也更多注重他们的技术类主张,对产品展开科学评估以查找微量元素信息,并挑战诸如宣称“无谷”一类的主张。

随着《加州消费者隐私法》(CCPA)项下的诉讼日益活跃,以及类似《伊利诺伊州生物特征信息隐私法》(BIPA)的更多由州一级通过的生物特征信息制定法的出台,隐私权诉讼也略呈上升趋势。

在伊利诺伊州,BIPA诉讼仍为待审案件主导,从涉及线上照片生物特征监测问题的数百万美元级和解案到金额较小的有关使用员工视网膜和指纹扫描技术的员工索赔案。加州的CCPA也同样导致各类诉讼,包括一些因网站从年鉴或其它社交渠道来源收集公众形象产生的一些受到瞩目的“形象权”索赔案。在纽约州,(《美国残障人士法》项下的)网站通路相关诉讼仍呈现不可思议的活跃状态。这些诉讼案往往是消费者诉称网站未能为残障人士提供适当的工具,例如为失明消费者提供适当的屏幕阅读器。

此外,大麻行业的消费者相关索赔案数量也在上升,包括涉及当地药房利用短消息进行营销活动的TCPA索赔案的复燃。

您认为乐博因何而成为这一领域的引领者?

乐博因其广告及传媒业务领域的领军地位而独占鳌头,所以能够日常向客户提供有关该领域的风险和趋势方面的建议。与那些只是谋求得到某个诉讼项目的典型诉讼抗辩业务律所相比,我们远远更加深入细微地了解客户的业务。乐博经常与客户合作致力于提升他们的传媒和科技领域市场占有率,从而使得我们能够在向客户提供诉讼抗辩服务时独辟蹊径,而非仅限于 “就特定索赔案提供抗辩”的单一服务方式。正如之前所说,乐博是一个融入型的合作伙伴。我们不是只在客户出现特殊情况需要我们的时候才现身的“直升机型”律所。我们希望被当作一个长期的顾问,与客户并肩在多个领域合作,随时做好准备在出现任何或喜或悲的情况时提供协助。例如,有个客户可能经常召唤乐博协助对其营销活动或使用条款进行评估,而之后却发现有一个竞争对手违反了我们倾力培育的一些原则,致使该客户受损。乐博具备条件能够真正地协助企业处理各类事务 —— 无论是起草文档、评估法规上的改变,还是为保护客户的品牌而展开抗辩或提起诉讼。

您认为您的工作因何而独特和不同?

我的工作独特之处在于我几乎以等同于投入到诉讼服务的时间精力投入到向客户提供市场风险和趋势方面的法律顾问服务,以此帮助他们避免遭遇“押注公司的”诉讼。我宁愿作为他们的优选法律顾问,而不愿只充当在我们本可以阻止的问题发生时才临时现身的消防员角色。另外,我的职业生涯始于控方集体诉讼案律师,而后转为辩方律师,这样的经历赋予我独特的视角用于审视控方律师的心态以及他们预见的风险和优势所在。在整个职业生涯中我与控辩双方都保持良好的工作关系,包括我在任职芝加哥律师集体诉讼委员会主席期间,这些经验和资源让我能够在大多数情况下获得快速和直接的途径迅疾切入任何针对客户提起的诉讼案的核心。