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展望可再生能源的未来

随着个人和企业从使用矿物燃料转向使用清洁能源,各类州和联邦政策以及政治影响使能源行业处于不断变化之中。本文专访本所能源业务部合伙人兼联席主席弗兰克李(Frank Lee),探讨可再生能源的趋势以及我们在今后对能源行业有哪些期待。

弗兰克李专注于以能源行业为主的公司金融及证券、并购、美国证交会规则遵循以及公司治理方面的事务。他的客户主要是上市和非上市的能源企业以及投资银行、私募基金、可再生能源开发商和项目赞助商。他也向客户就涉及兼并、融资、开发和收购以及输电和发电设施的出售——包括纯商业模式和调峰型矿物燃料设施——以及可再生能源生产设施(含太阳能、风能、水能、地热能和废弃物能源转换设施)方面的交易提供顾问服务。

您正在关注的能源行业重大趋势有哪些?

 我们看到的能源行业最大的一个趋势是我们已经观察已久的一个长期趋势的延续,也就是脱离对矿物燃料的依赖转而采用清洁能源的持续趋势。科技、法规和市场三方面的融合力量正促使有关利用清洁能源的举措加速实施。就监管前沿而言,能源和环境方面全美统一引领政策的缺失导致产生空白,各个州、城市和私人企业于是开始填补这一空白。越来越多的州和城市在探寻他们各自激进的清洁能源目标并实施激励措施鼓励采用清洁能源,对太阳能技术的专注也日益凸显。

大型企业也在增加他们对可再生能源的投入,金融机构争相引介创新型融资方式,例如混合能源传输/金融对冲工具,帮助大小各类规模的企业实现他们的清洁能源目标。此外,传统的公用事业机构开始探索不同的商业模式以摆脱其传统的能源传输模式。这体现了经济现实,也折射出州和联邦能源业监管机构的一种认识——即在美丽新世界脱离以往采用基于公用事业设备资产的约定回报率的这种基于费率的传统模式,转而采用更具风险内涵的激励式费率定价模式,从而鼓励转向清洁能源和为用户提供选择可能会更适宜。

哪些因素助力了太阳能的兴起和采用?未来几年这一领域有什么是我们可以期待的?

 起初是全国范围的一种广义共识,认为推广清洁能源是一件有益的事情,各类联邦和州一级政策的实施真正启动并培育了尚处于雏形的可再生能源行业。联邦和州的税务激励政策、州的资金激励计划以及可再生能源信用计划等等都助推了风能和太阳能行业的发展,也鼓励采取创新型融资方式助力大型风能和太阳能生产设施的建设。

之后,随着风力发电机和光伏技术的发展,加之煤炭行业的长期持续下滑,矿物燃料发电与可再生能源之间的成本差距在缩小。由于这一差距继续趋于消失,煤炭行业看到了可再生能源的经济效益持续增强,乃至现在可再生能源不但在成本竞争优势上能与矿物燃料发电抗衡,而且某些情况下其成本效益甚至更胜一筹。

如今风电行业从技术上和整个市场来看或多或少已经成熟——风力发电机只能达到特定上限规模——因此目前的风电技术效率水平正接近顶值。我认为通过技术实现风电行业的增长会有难度。增长可能会由离岸风能开发等市场的渗透率驱动。

我相信太阳能行业将继续推动可再生能源领域的整体增长。特别是这个增长会继续被技术进步和电池存储设施的广泛实施所推动。最终,太阳能设施的效率将受到太阳光本身的间断属性所限制。对储能设施的利用则推动其效率呈几何级数上升,进而通过使需求曲线趋于平滑而拉低太阳能发电的成本。电池技术每年都在突飞猛进地发展,已经成为解决太阳能(甚至风能)资源间断属性缺陷的优选方案。由于我们还在看到电池技术的发展和电池存储的广泛采用,我认为我们在今后几年内将继续看到太阳能行业的增长,也会看到可再生能源的覆盖和采用进一步扩大。

除了太阳能,您认为能源领域的哪一个发展动向将在未来三到五年影响最大?

 我认为未来三到五年能源领域一个影响最大的发展动向实际上与能源本身无关——它就是政治。当选举尘埃落定,两党可能都面临审视其根基的一些要素,并且,他们如何应对时而相悖的潮流将会影响任何可能出台的全国性能源及环境政策。诚然,每个党派对投资于和依赖于可再生能源的程度何为适当持不同看法。但两党内部都有强大的支持者鼓励可再生能源继续发展,无论他们是种植用作生物燃料原料的玉米和大豆的农场业者还是从风能行业的增长中获益的中西部各州。我不认为哪个党派会恢复一些正在缩减或已经过期的税务激励政策,但随着不同的支持者在不断变化的能源和环境政策背景下争抢位置,选举结果可能有助于为可再生能源领域的未来定下基调。

乐博因何而成为这一行业的引领者?

 已经有好几家全国性律所都设有能源行业业务部——往往是指他们的一个或一些公司业务部律师为涉及某个能源企业的某项兼并或融资交易提供过服务。乐博则是少有的几家拥有真正意义的能源业务部的全国性律所之一——我们有一个专职的律师和专业人员团队投入他们的大部分时间和精力代理能源企业和其它能源行业参与者处理种类纷繁的事务,我们的经验涵盖各类领域。

而真正让我们在那些即使是确实拥有能源业务部的全国性律所中出类拔萃的是我们的交易和法规融合型专业经验。我们在执业经验方面不仅法规类和交易类专业经验兼而有之,而且我们能源业务团队的大多数核心成员既是交易类业务律师也是法规类业务律师。这种融合型经验所创造的效率以及为我们的客户带来的好处都绝非夸大其词。除了显著的成本效益,这一融合型经验也为我们的客户创造战略优势,因为能源交易的大部分经济效益在很大程度上由政策及法规方面的因素所驱动,能有一个了解这种相互作用并将其转化为睿智的法律顾问服务提供给客户的能源业务律师非常重要。

您从事这一领域的工作有哪些令您激动的地方?

每当我想到我们帮助客户建造的每一个太阳能设施可能以某种微小的力量推动形成略好的未来我都会感到激动,无论是那个项目可能创造的就业机会还是它可能阻止对我们的环境造成污染。这是让我为我们的能源业务以及为乐博感到自豪的事情。